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2019-07-21 | 台灣醒報

到月球開採稀土 NASA找經費

美中貿易戰暫時休兵,但外界對中國要拿稀土做武器,對應美國下一步的關稅戰疑慮從沒斷過。美國太空總署(NASA)幫川普政府想出奇招,要從月球表面開採稀土,預期本世紀就可能達成目標。不過,NASA面臨預算不足難題,希望能夠找到有錢的商業夥伴降低成本,確保新登月計畫能順利達標。

美國8成稀土靠中國

中國稀土產量2018年達12萬公噸,佔全球62%,稀土礦物一直是美中貿易戰中關鍵點,美國高達8成以上的稀土來自中國,稀土廣泛用在包括手機、電動汽車電池、軍用設備等產品。美國要找到中國以外的稀土替代來源國十分困難,因此現在把目標放在礦物資源豐富的月球上。

NASA署長布萊登斯汀接受美國財經媒體《CNBC》訪問時說,月球上可能存在大量白金、稀土礦物,這在地球上非常有價值。科學家證實,月球表面除了白金、稀土礦物,還有矽,這是半導體主要原料,鈦、鋁含量也很豐富。

NASA將執行創新高階概念計畫,實驗機器人在月球上採礦可行性,將運用光學採礦技術,以雷射光擊碎月球表面,並採集礦石碎片。白宮指示下,NASA已經制定了新登月計畫,目的不僅是在2024年送女太空人上月球而已,而是能夠在月球上進行長期探索計畫。

不過,NASA新登月計畫目前正面臨研發預算不足的問題,預期要完成新登月計畫,還需要額外的200億美元資金。除爭取國會編列額外預算支持外,NASA也釋出要尋求有足夠資金實力的商業夥伴的訊息。

富豪投資太空探索

布萊登斯汀指出,目前不僅各國對於太空進行大量投資與研發,包括超級富豪如特斯拉、SpaceX創辦人馬斯克,以及亞馬遜創辦人貝佐斯也對太空資源與探索興趣盎然,這對NASA有好處,他們可以是未來NASA的合作夥伴,NASA將因此節省很多成本。

根據《每日郵報》報導, 全球首富貝佐斯擁有太空船公司Blue Origin,進行過多次火箭試射計畫,具有強烈的太空探索企圖心。貝佐斯認為,月球與地球間的運輸如果可以更快速,將有利月球上的產業發展。

NASA除2024年的新登月計畫外,還會執行另一項名為「阿蒂米斯」的月球計畫,估計未來10年將有37次火箭單獨發射時程,2028年會在月球上建造基地。NASA已與波音、洛克希德馬丁簽訂合約,以製造「太空發射系統」火箭以及獵戶座太空船。

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